A pesar de que no se cumplen los plazos en 2020 para las metas clave de la conservación marina, el impulso de estos Objetivos de Desarrollo Sostenible es cada vez mayor.

Durante unos 30 minutos al año, vastas colonias de corales en las aguas de Palau, una nación insular en el Pacífico occidental, entran en erupción en un evento de desove masivo casi perfectamente sincronizado. Estas especies hermafroditas, que liberan en el agua paquetes flotantes de espermatozoides y óvulos para que sean fecundados por las colonias vecinas, deben aprovechar al máximo las raras oportunidades de sembrar una nueva vida.

En uno de los pocos laboratorios de cultivo de corales en interiores del mundo, Rebecca Albright y su equipo de la Academia de Ciencias de California, en San Francisco, están recreando los cambios estacionales y lunares que desencadenan tal acontecimiento. El objetivo es crear múltiples sistemas de desove que puedan estudiarse en condiciones controladas.

«Los corales tienen fama de ser animales inconstantes para mantenerlos en cautividad», dice Albright, bióloga de corales y codirectora de Hope for Reefs, una iniciativa mundial para investigar y restaurar sistemas de arrecifes de coral cruciales. «La mayoría sólo se reproducen sexualmente una vez al año, así que hay que simular todas estas señales ambientales para provocar eso«.

Las estrategias para cultivar y trasplantar corales sanos en zonas agotadas son una parte crucial para fortalecer las poblaciones contra lo que Albright describe como el «efecto de un golpe» del cambio climático. El aumento de las temperaturas provoca la decoloración y la muerte de los corales, mientras que la acidificación de los océanos causada por el aumento de los niveles de dióxido de carbono hace que los corales sean menos resistentes e impide que vuelvan a crecer.

«Si no logramos limitar el calentamiento a 1,5 °C, perderemos el 90% de los arrecifes en 2050», afirma. «Y si nos acercamos a los 2 °C, corremos el riesgo de perder entre el 97% y el 99%».

De los 17 Objetivos de Desarrollo Sostenible (ODS) de las Naciones Unidas, la vida bajo el agua (ODS14) y otros ODS relacionados con la sostenibilidad medioambiental -el consumo y la producción responsables (ODS12), la acción por el clima (ODS13) y la vida en la tierra (ODS15)- fueron los más débiles tanto en la financiación de los donantes como en los resultados, atrayendo entre ambos menos de 25.000 millones de dólares en el período 2000-13, según el Informe Científico de la UNESCO de 2021 (véase go.nature.com/3zlojva).

Los ODS que están más directamente relacionados con el crecimiento económico – Industria, innovación e infraestructuras (ODS9) y Ciudades y comunidades sostenibles (ODS11) – en comparación, recibieron 130.000 millones de dólares y 147.000 millones de dólares, respectivamente, durante el mismo periodo.

James Leape, codirector del Centro de Soluciones Oceánicas de la Universidad de Stanford (California), señala que cuatro de las diez metas del ODS14, que pretende «conservar y utilizar de forma sostenible los océanos, los mares y los recursos marinos«, debían cumplirse en 2020. Todos ellos se han incumplido. Entre ellas se encuentra el control de los daños causados en todo el mundo por la pesca ilegal y no regulada, que sigue en gran medida sin control, y la aplicación de estrategias con base científica para restaurar las poblaciones de peces afectadas.

Pero hay signos de impulso. La cantidad de océano que se conserva y gestiona dentro de las áreas marinas protegidas (AMP), por ejemplo, ha aumentado del 0,9% al 7,7% desde el año 2000, dice Leape. Las AMP son regiones en las que la pesca, la minería y otras actividades están restringidas. Se están realizando esfuerzos para ampliar el número de AMP en todo el mundo.

Colaboraciones costeras

Como principal nación pesquera del mundo, responsable del 15% de las capturas mundiales de peces silvestres, China ha intensificado sus esfuerzos para designar nuevas AMP. Desde 1980, China ha designado más de 270 AMP, que comprenden alrededor del 5% de sus aguas nacionales. Pero está muy lejos de los esfuerzos de países como Estados Unidos, que tiene más de 1.000 AMP que cubren alrededor del 26% de sus aguas, y el Reino Unido, con 371 AMP que comprenden el 38% de sus mares.

En una correspondencia de Nature de 2019, los investigadores pesqueros Yunzhou Li y Yiping Ren, de la Universidad Oceánica de China en Qingdao, y Yong Chen, de la Universidad de Maine, en Orono, afirman que la supervisión eficaz y la aplicación estricta de la ley también serán esenciales para el éxito de los esfuerzos de China (véase Nature 573, 346; 2019).

En un análisis basado en ciudades realizado por el Índice de la Naturaleza, Pekín tuvo la mayor producción relacionada con el ODS14 en las 82 revistas de ciencias naturales rastreadas por el índice en 2015-20, con una cuota de 17,88, seguida por la ciudad costera de Townsville en el noreste de Queensland, Australia (cuota de 15,59) y el área metropolitana de Boston (cuota de 13,66).

La zona de la bahía de San Francisco, que sólo es superada por Pekín en cuanto a la producción relacionada con los 17 ODS, tiene la sexta cuota más alta para el ODS 14 (13,24). (Para más información sobre los análisis utilizados en este artículo, véase «Guía del Índice de Naturaleza»).
alt Los residentes de la ciudad costera de Maroantsetra, en el noreste de Madagascar, muestran su pesca. Crédito: Rebecca Gaal

Muchos pequeños estados insulares se enfrentan a graves amenazas por el rápido declive de sus arrecifes de coral, que representan uno de los ecosistemas más diversos del mundo. Gildas Todinanahary, biólogo marino del Instituto de Ciencias Pesqueras y Marinas de la Universidad de Toliara (Madagascar), afirma que el porcentaje de cobertura de coral vivo que rodea al país insular ha descendido de más del 80% en los años 80 a menos del 10%, de media, en la actualidad.

«Hace décadas se decía que siempre habría peces en el mar», dice Todinanahary. «Ahora dicen que ya no hay peces». Esto ha puesto en peligro el sustento de las comunidades pesqueras de la costa occidental de la isla, afirma.

Christopher Golden, ecologista y epidemiólogo de la Escuela de Salud Pública de Harvard, en Boston, está trabajando con Todinanahary y sus colegas para desplegar una serie de pequeñas plataformas escalonadas, diseñadas para imitar las grietas y hendiduras del arrecife, en las comunidades coralinas sanas de la costa de Madagascar. Una vez colonizadas, estas estructuras se transportan a los arrecifes degradados en un esfuerzo por repoblarlos.

«Si logramos crear un arrecife más sano, podremos rehabilitar algunas de las poblaciones de peces, y eso conducirá a una mejora de las capturas y a un mayor acceso al marisco como recurso nutricional», dice Golden.

Todinanahary está entusiasmado con el potencial de sembrar nuevos arrecifes en tramos costeros estériles, pero dice que la educación y la divulgación a las comunidades pesqueras serán clave para garantizar que esos esfuerzos de restauración perduren.

«Es importante ayudar a las comunidades a cambiar sus hábitos y actividades», dice, por ejemplo, impartiendo formación sobre medios de vida alternativos, como la acuicultura.

La participación de los líderes de la comunidad también es crucial para el éxito de las asociaciones entre los investigadores de las principales ciudades científicas y los colegas de las naciones marítimas de ingresos bajos y medios en los proyectos relacionados con los ODS. En 2016, el gobierno de Palaos invitó a Leape y a su equipo de Stanford a desarrollar una estrategia para convertir el 80% de su zona económica exclusiva, un radio de 370 km que rodea la isla, en una zona protegida en la que está prohibida la pesca.

La iniciativa entró en vigor en enero de 2020. «Estamos utilizando el rastreo por satélite para entender las pautas de uso del santuario por parte de las grandes especies pelágicas, y utilizando el análisis del ADN para controlar la biodiversidad en el santuario», dice Leape. El programa de Palaos ha contribuido a motivar a otras naciones insulares de la región para que amplíen sus esfuerzos de protección y conservación marina en el marco del Desafío de Micronesia, una iniciativa para conservar el 50% de los recursos marinos y el 30% de los terrestres para 2030.

La investigación de Golden hace hincapié en las dos caras de la moneda de la gestión de la pesca, la sostenibilidad y la seguridad alimentaria, con evaluaciones rutinarias de la salud de las comunidades en lugares como Madagascar y la República de Kiribati, una nación insular en el Océano Pacífico central, junto con una estrecha vigilancia de la salud ecológica de sus aguas circundantes.

Para contribuir a este esfuerzo, Golden y sus colegas desarrollaron la Base de Datos de Composición de Alimentos Acuáticos, que recopila información nutricional detallada sobre más de 3.700 especies locales de plantas y animales para proporcionar orientación con fundamento ecológico a los pescadores locales.

«Podemos ver qué tipo de resistencia puede haber si perdemos el acceso a una especie y tenemos que centrarnos en otra», dice Golden. «Podemos entender el tipo de alimentación que la gente está obteniendo realmente de sus capturas».

El Centro de Soluciones Oceánicas de Stanford también está aprovechando las nuevas tecnologías para orientar las prácticas pesqueras sostenibles que benefician a los pescadores a pequeña escala, cuyo sustento pretende salvaguardar el ODS14. «Sus capturas representan alrededor de dos tercios del marisco que comemos, y el 90% de los puestos de trabajo en la pesca», dice Leape.

El centro se ha asociado con ABALOBI, una organización sudafricana fundada por el investigador pesquero Serge Raemaekers, de la Universidad de Ciudad del Cabo. ABALOBI ha diseñado una aplicación móvil para ayudar a los pescadores a rastrear poblaciones específicas de peces, coordinar barcos y tripulaciones y llevar las capturas al mercado. Leape confía en que las primeras pruebas piloto en África y el Océano Índico allanen el camino para un despliegue más amplio en un futuro próximo.

Paralelamente, el equipo de Leape trabaja en estrategias para acabar con la pesca ilegal, que actualmente se calcula que representa aproximadamente el 20% de las capturas mundiales. Esto se está consiguiendo en parte gracias a herramientas como la vigilancia de la pesca por satélite de Global Fishing Watch, un sitio web gestionado por Google en colaboración con las organizaciones conservacionistas sin ánimo de lucro Oceana y SkyTruth.

Pero la tecnología es sólo una parte de la solución. Leape ve un papel crucial en la aplicación agresiva de la ley por parte de los gobiernos y en conseguir que las grandes empresas se comprometan a supervisar más estrechamente las prácticas pesqueras. «Hemos utilizado Global Fishing Watch y otras fuentes de datos para conocer las pautas y las zonas de pesca ilegal», afirma. «Estamos trabajando con estos socios para tratar de traducir esos datos en un esfuerzo más concertado para resolver el problema».

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